La predisposición del Rebe a la positividad estuvo especialmente presente en relación con las personas consideradas carentes de algo. Se dirigía a las personas en situaciones difíciles de una manera que, en lugar de reforzar sus limitaciones percibidas, iluminaba su potencial positivo inherente.

En este capítulo, exploraremos las interacciones y las correspondencias del Rebe con las personas con discapacidades intelectuales o físicas, incluidos los soldados heridos en el cumplimiento del servicio.

Niños especiales

En 1979, hubo un acalorado debate entre los profesionales de la salud pública y los políticos con respecto al alojamiento y el cuidado de niños y adultos diagnosticados con diversas discapacidades mentales. Mientras que anteriormente esas personas habían sido prácticamente eliminadas de la esfera pública y colocadas en grandes instituciones estatales, que a menudo funcionaban en condiciones supuestamente negligentes, circulaba una nueva propuesta para reintegrar a estas personas en los vecindarios de sus familias y comunidades en un nuevo tipo de ambiente de hogar grupal.

Como resultado de esta nueva propuesta, hubo una gran cantidad de diálogo público sobre este tema. En medio de este debate, Robert Wilkes, director del Centro de Desarrollo Infantil del Hospital Coney Island, escribió al Rebe:1 “Como trabajador social judío y presidente del Consejo para el Retraso Mental de la Región II en Brooklyn, estaría más interesado en aprender cuáles son sus puntos de vista sobre ‘el cuidado y la educación de los individuos judíos con retraso’: aquellas personas que, desde su nacimiento, son lentas para pensar, hablar y aprender”. Específicamente, Wilkes quería saber cómo él (y nosotros) podríamos “ver este tema, es decir, cuidar a las personas que tienen una discapacidad que requiere atención y supervisión de por vida, desde una perspectiva judía”.

Esta consulta inicial condujo a un fascinante intercambio entre Wilkes y el Rebe. Impresionado e inspirado por la profundidad de las respuestas del Rebe, Wilkes recibió la aprobación para invitar al Rebe a dirigirse a una conferencia de profesionales de la salud, el trabajo social y la comunidad judía centrada específicamente en los problemas y necesidades de los niños judíos con discapacidades. Esta fue posiblemente, según Wilkes, la primera conferencia de este tipo.

El Rebe se conmovió con la invitación y apoyó los objetivos de la conferencia. Aunque no pudo asistir debido a las exigencias de su agenda, se tomó el tiempo para escribir una declaración oficial para compartir en la conferencia.

En esta declaración, el Rebe revela cuidadosamente su visión positiva y su enfoque sobre la vida y la educación de las personas con discapacidad. Como veremos, estas ideas fueron revolucionarias en su época, y a pesar de los avances que se han logrado en la relación de la sociedad con personas con diferentes habilidades, aún se mantiene su ventaja y urgencia.

A fines de la década de 1970 y en la década de los 80, era estándar referirse a las personas con discapacidad como “discapacitadas” o “con retraso”. De hecho, la conferencia en sí, organizada por líderes en varios campos, se llamó oficialmente “Conferencia para la comunidad judía sobre asuntos y necesidades de los judíos retrasados”. Dentro de este contexto, debemos ver una oración tangencial en la carta del Rebe para comprender su sensibilidad e importancia que cambian el paradigma.

Después de algunas observaciones introductorias, el Rebe escribe:

Con respecto a “judío retrasado”, entre paréntesis, prefiero algunos términos como personas “especiales”, no simplemente como eufemismo, sino porque reflejaría con mayor precisión su situación, especialmente en vista del hecho de que en muchos casos el retraso limita la capacidad de absorber y asimilar conocimiento, mientras que en otras áreas pueden ser bastante normales o incluso superiores al promedio.

Muchos años después, Wilkes recordó: “Fue una carta fantástica. Y asombrosamente progresista. Hoy usamos los términos ‘educación especial’, ‘necesidades especiales’, etc., pero en aquel entonces la terminología era desconocida... Que yo sepa, ‘especial’ fue un término que el Rebe acuñó. Ciertamente no lo había escuchado antes”. No importa si el Rebe acuñó realmente el término ‘especial’ o si lo adoptó excepcionalmente temprano. Este comentario, cuando se entiende dentro de su contexto histórico, nos da una idea de la preocupación y el cuidado del Rebe por la condición humana.2

Esto, de hecho, es una subversión directa de la definición común de discapacidad: una falta. Dejando a un lado este hecho, el Rebe le da la vuelta a este concepto erróneo popular: la percepción de una falta de capacidad sugiere un incremento en otra capacidad. Una aparente falta de agudeza mental o sensibilidad social, por ejemplo, puede implicar una mayor capacidad espiritual o imaginativa.

En otra carta, el Rebe señala este mismo punto:

Para volver al tema de la correspondencia, es decir, las necesidades de los niños especiales (o los llamados retrasados o limitados en el desarrollo, como se suele decir), ellos están, sin duda, limitados en ciertas áreas (¿y quién no?) pero, la experiencia humana está repleta de ejemplos de individuos que han sido severamente limitados en algunos aspectos, y posteriormente se destacaron en otros aspectos.

Esta era la lógica subyacente del Rebe en su punto de vista como se revela en esta correspondencia: todos tienen un don único. Deberíamos estar definidos por nuestras fortalezas personales. Depende de nosotros reconocer y ayudar a revelar las bendiciones latentes de cada individuo y su potencial para el bien del mundo. Esto aplica para todos.

Al final de esta carta, el Rebe, de manera característica, hizo una última sugerencia para evolucionar aún más la situación general hacia el resultado más positivo:

Estoy bastante convencido de que, si se instituyera un sistema adecuado de pruebas de aptitudes para determinar las habilidades particulares de nuestros niños especiales a una edad temprana, y si se establecieran clases apropiadas para permitirles desarrollar estas habilidades, los resultados serían enormemente gratificantes, si no es que asombrosos. Sobra decir que un método educativo de este tipo mejoraría en gran medida su autoconfianza y desarrollo general, sin mencionar también el hecho de que les permitiría hacer una contribución importante a la sociedad.

En esta última directriz, el Rebe revela un nivel aún más profundo de su visión: nosotros (la sociedad) los necesitamos (a las personas con discapacidades) tanto como, si no más, de lo que ellos nos necesitan.

Este cambio completo de los roles sociales y los valores percibidos con respecto a las personas con discapacidad mental también se refleja en las interacciones del Rebe con los soldados israelíes que resultaron heridos en el cumplimiento del deber.

Fuerzas Especiales

En 1976, Joseph Cabiliv se unió a un grupo de soldados discapacitados en su gira patrocinada por las FDI a Estados Unidos. Desde que estuvo limitado en una silla de ruedas como resultado de las lesiones que sufrió en los Altos del Golán, a Joseph le costó mucho adaptarse y reintegrarse en la sociedad, incluso en su propia comunidad y familia.

Ya sea en las visitas incómodas y dolorosas de amigos y familiares en el hospital después de la cirugía o la evitación incómoda de personas aleatorias en la calle, Joseph se enfrentaba constantemente con la incapacidad de la sociedad para tratar con las personas con discapacidades, incluso cuando eran héroes nacionales. De hecho, cuando Joseph se encontró con otros veteranos con discapacidad, descubrió que compartían su experiencia de alienación y vergüenza como resultado de la forma en que las personas los trataban después de sus lesiones discapacitantes. Fueron vistos como menos, por estar en constante necesidad de asistencia, ya no son útiles o capaces. El abismo que se abrió entre ellos y el resto de la sociedad solo agregó un insulto a sus heridas.

Ahora aquí estaban en la ciudad de Nueva York, solos y juntos. Al enterarse de su llegada, un lubavitcher se dirigió rápidamente a su hotel para invitarlos a reunirse con el Rebe. El grupo aceptó la invitación, y rápidamente se hicieron arreglos para transportarlos a la sede del Rebe. Pronto se encontraron en la gran sinagoga, en el sótano del 770 Eastern Parkway.

Después de estar todos sentados, el Rebe entró y los saludó uno por uno, mirándolos a los ojos. Según Joseph,3 “Desde aquel terrible día en que me había despertado sin mis piernas, he visto todo tipo de cosas en los ojos de quienes me miraron: dolor, pena, repulsión, ira. Pero esta fue la primera vez en todos esos años que encontré una verdadera empatía”. Después de disculparse con el grupo israelí por su hebreo con acento askenazí, el Rebe procedió a pronunciar una breve directriz, en la que dijo:4 “Si una persona ha sido privada de una extremidad o una facultad, esto en sí mismo indica que Di-s le ha dado poderes especiales para superar las limitaciones que esto conlleva y superar los logros de la gente común”. Luego, enfáticamente agregó: “No estás ‘deshabilitado’ o ‘discapacitado’, más bien, eres especial y único, ya que tienes un potencial que el resto de nosotros no poseemos”.

Como el Rebe dejó en claro en numerosas ocasiones, la idea de que Di-s no les da a los seres humanos mayores desafíos de los que pueden manejar se aplica a todos los desafíos de la vida, no solo a los morales y religiosos. Por lo tanto, cuanto mayor sea el desafío que uno enfrenta, más confianza y apoyo le ofrece Di-s.

En este caso, el Rebe vuelve a voltear las percepciones de la sociedad e insiste en que lejos de ser “discapacitados”, estos soldados, como resultado de sus heridas, fueron bendecidos con superpoderes cercanos para superar sus obstáculos y superar sus aparentes limitaciones. Por supuesto, en última instancia, dependía de ellos acceder y activar estas energías.

Al igual que Jacob, quien, después de luchar con el ángel, se fue tanto con una herida como con un nuevo nombre y misión, estos soldados, según el Rebe, ahora estaban siendo convocados, y se les dieron los recursos internos necesarios, no solo para sobrevivir a sus heridas, sino para prosperar, inspirar y contribuir a la vida a su manera.

“Por lo tanto, sugiero”, continuó el Rebe, agregando con una sonrisa, “—por supuesto que no es asunto mío, pero los judíos son famosos por expresar opiniones sobre asuntos que no les conciernen— que ya no deberían llamarse Nechei Israel (‘Los discapacitados de Israel’, su designación oficial por las FDI) si no, Metzuyanei Israel, ‘Los Excepcionales de Israel’”.

Vemos aquí una vez más que el Rebe encuentra en la aparente falta o desafío de una única habilidad, un don y una oportunidad únicos para crecer y llegar a ser más de lo que ellos, o cualquier otra persona, creerían posible.

Esta es una clara y conmovedora lección para cada uno de nosotros, ya sea que estemos luchando con discapacidades o nos relacionemos con alguien con discapacidad. La forma en que te ves a ti mismo y a los demás puede reforzar un conjunto fijo de limitaciones o abrir nuevas perspectivas de potencial ilimitado. Por lo tanto, no te definas a ti mismo ni a los demás en función de carencias o desafíos. Cada uno de nosotros es mucho más poderoso y capaz de lo que podríamos imaginar. Elije siempre ver el potencial bueno y único en todos, sin importar su situación o condición.